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L’ABC DES ALLERGIES :
CAUSES ET SYMPTÔMES

QU’EST-CE QU’UNE ALLERGIE EXACTEMENT?

On a tous déjà entendu le terme « allergies ». C’est bien connu, les allergies peuvent être causées par toute sorte de choses : pollen, acariens de la poussière, moisissures, phanères d’animaux, etc. Mais quelle est la définition de l’allergie? Qu’est-ce qui se produit dans notre organisme pour déclencher les symptômes? Quels sont les symptômes courants? Existe-t-il différentes saisons des allergies au Canada?

COMMENT FONCTIONNE NOTRE SYSTÈME IMMUNITAIRE

Notre système immunitaire est conçu pour nous protéger des envahisseurs nuisibles appelés
« pathogènes », notamment les virus, les bactéries et les champignons. Pour ce faire, il doit produire des protéines hautement spécialisées que l’on appelle « anticorps ». Les anticorps reconnaissent les envahisseurs nuisibles en se liant à ces derniers, et signalent au système immunitaire qu’il doit envoyer des substances pour les éliminer.

Une réaction allergique se produit lorsque le système immunitaire présente une réaction exagérée à une substance normalement inoffensive, comme les graminées, le pollen, les phanères d’animaux ou les acariens de la poussière; ce sont ces substances que l’on appelle les allergènes. Le système immunitaire réagit en produisant des anticorps. On parle alors de
« sensibilisation ». La prochaine fois que votre système immunitaire entrera en contact avec du pollen, des phanères d’animaux ou des acariens de la poussière, les anticorps les reconnaîtront et les considéreront comme des envahisseurs. Les anticorps circulent dans des cellules qui libèrent des substances chimiques appelées « histamines », ce qui entraîne des symptômes d’allergie, surtout dans les régions du nez, de la gorge, des oreilles et des yeux, et sur la peau. Le résultat? Des symptômes d’allergie.

QUE SONT LES HISTAMINES ET COMMENT AGISSENT-ELLES?

Les histamines sont toujours présentes en petites quantités dans l’organisme, mais de plus grandes quantités sont libérées en présence d’allergènes. La réaction histaminique a deux fonctions principales : Elle cause une vasodilatation, c’est-à-dire que les parois des vaisseaux sanguins se relâchent, ce qui provoque une dilatation des vaisseaux sanguins. Elle entraîne la libération d’un liquide. La dilatation des vaisseaux sanguins permet aux globules blancs (cellules qui combattent les infections) de se déplacer facilement vers le site de l’infection, et la sécrétion de liquide aide l’organisme à se débarrasser des allergènes. La libération de liquide et la vasodilatation sont les phénomènes qui entraînent certains des symptômes d’allergie les plus courants.

QUELS SONT LES SYMPTÔMES D’ALLERGIE COURANTS?

Les symptômes d’allergie courants peuvent se manifester dans les yeux, sur la peau, dans le nez, la gorge et les oreilles.

ALLERGÈNES COURANTS

Les allergies peuvent être apériodiques ou saisonnières. Les allergies saisonnières sont généralement causées par le pollen des arbres, des graminées et de l’herbe à poux. Chez les personnes souffrant d’allergies aux moisissures, il est possible que les symptômes s’aggravent lorsque le temps est humide.

Les phanères d’animaux, c’est-à-dire la peau morte et les poils d’animaux, sont des allergènes communs présents tout au long de l’année. Parmi ces allergènes, on compte aussi la poussière. La plupart des gens ne sont pas allergiques à la poussière elle-même, laquelle est constituée de phanères d’animaux et d’humains, mais aux excréments d’acariens de la poussière. Les acariens de la poussière sont de minuscules insectes qui se nourrissent de phanères d’animaux et d’humains.

QUELLES SONT LES SAISONS DES ALLERGIES AU CANADA?

Le printemps (de fin avril à mai) : pollen des arbres

L’été (de fin mai à mi-juillet) : pollen des graminées

L’automne (de mi-août à octobre) : pollen de l’herbe à poux

DÉFINITIONS DES TERMES LIÉS AUX ALLERGIES

Allergie

Affection chronique se caractérisant par une réaction anormale à une substance généralement inoffensive que l’on appelle un allergène.

Allergène

Substance étrangère provoquant une réponse allergique.

Anticorps

Protéines hautement spécialisées produites par l’organisme pour reconnaître les envahisseurs nuisibles; elles se lient à ces derniers et signalent au système immunitaire qu’il doit envoyer des substances pour les éliminer.

Histamine

Substance chimique naturelle qui cause la plupart des symptômes courants d’allergies.

Sensibilisation

Première réaction de l’organisme aux substances étrangères entraînant la production d’anticorps.

Symptômes d’allergie

Lorsque l’organisme présente une réaction exagérée alors qu’il est exposé à une substance étrangère qui est généralement inoffensive pour les autres.

Système immunitaire

Protection de l’organisme contre les envahisseurs extérieurs tels que les virus, les bactéries, les champignons et les toxines.